Ciencia

Sofía, histórico telescopio aerotransportado, aterrizó por última vez

sobre el pasado En el transcurso de ocho años, el jet Boeing 747 modificado realizó cientos de vuelos en una misión única: a bordo del telescopio de 19 toneladas y 2,5 metros conocido como Sophia, o el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja. una mirada al cielo con longitudes de onda que no se pueden ver desde el suelo, pero el boleto era caro. Así que ayer aterrizaron la NASA y la Agencia Espacial Alemana. Su último vuelo aterrizó el jueves temprano en el Centro de Investigación de Vuelo del Desierto Armstrong de la NASA, cerca de Los Ángeles.

Sophia fue una versión pionera del universo infrarrojo. La luz infrarroja es esencialmente radiación térmica, pero los astrónomos no pueden estudiar objetos cósmicos como estrellas polvorientas y galaxias sin que el vapor de agua en la atmósfera de la Tierra absorba la luz. Esto desconcierta los intentos de observar estos objetos con telescopios construidos en la cima de las montañas, como los observatorios en Hawai y Chile. Pero al escalar a través de la estratosfera a 40,000 pies o más, Sophia puede volar sobre ese vapor de agua y obtener una vista mucho mejor.

“Casi el 50 por ciento de la energía del universo se encuentra en el infrarrojo medio y lejano. Sophia jugó un papel importante y único a lo largo de su vida, explorando todo el rango de longitudes de onda y pudimos observar todo tipo de fenómenos. que de otro modo sería invisible para otros objetos”, dice Jim DeBayser, científico principal del Centro de Investigación Ames de la NASA en Mountain View, California.

De Buser y el equipo de Sofía han realizado una serie de importantes descubrimientos astronómicos, incluida la medición de campos magnéticos cósmicos que penetran en las galaxias cercanas, el mapeo crecimiento masivo de estrellas, viendo la tenue sombra de Plutón cómo pasó frente a una estrella lejana y hasta encontró agua en una superficie iluminada por el sol en el hemisferio sur de la luna. Los datos del último sobrevuelo de Sophia mapearán las nebulosas estelares y ayudarán a los científicos a estudiar los campos magnéticos de la galaxia Sculptor que explotó en formación estelar.

Pero aunque volar un telescopio en un avión es mucho más barato que volarlo a bordo de una nave espacial, como los telescopios espaciales Spitzer y Webb de la NASA y el observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea, todavía no es barato. Hay costos para los pilotos, el personal, los ingenieros.Sophia le cuesta a la NASA alrededor de $ 85 millones al año, una parte significativa de su presupuesto de astrofísica. Y eso es en realidad solo el 80 por ciento de los fondos necesarios; Los socios alemanes proporcionaron el resto.Al final, los altos costos operativos de la misión en comparación con sus resultados científicos llevaron a Sofía al colapso.

“Al final, el proyecto en sí mismo simplemente no fue productivo. Estamos hablando de los mismos costos operativos para Hubble, pero con una fracción de la productividad científica”, dijo Casey Dreyer, asesor principal de política espacial de Planetary Society, una organización de investigación sin fines de lucro con sede en Pasadena, California.

No era la primera vez que se cuestionaba el presupuesto. En 2014, después de un debate sobre los límites presupuestarios y las medidas de austeridad, la administración de Obama amenazó con cortar los fondos para Sophia, solo 11 días después de que el telescopio y el avión se pusieran en marcha. Pero el Congreso de los EE. UU. decidió continuar financiando el proyecto y, en 2019, después de que SOFIA completara su misión principal de desarrollar proyectos para estudiar nebulosas, estrellas y galaxias en el infrarrojo, el Congreso extendió el proyecto por otros tres años con la posibilidad de extensiones adicionales. Citando preocupaciones presupuestarias, la NASA ha propuesto cancelar el programa en el año fiscal 2021 y nuevamente cada uno de los próximos dos años. (El año fiscal 2023 comienza mañana).

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