Ciencia

Los riesgos para las centrales nucleares de Ucrania son pequeños, pero no nulos

Las centrales nucleares se basan en el principio de los mecanismos de seguridad en capas. El riesgo de romper un solo sistema de seguridad es bajo, por lo que el riesgo de romper muchos sistemas como fichas de dominó es extremadamente bajo. Pero una zona de guerra activa desencadena ese sistema, según James Acton, codirector del programa de política nuclear de Carnegie Endowment for International Peace.

En un tweet, Acton notó el mayor riesgo de falla en el «modo común» cuando tanto el sistema principal como el de respaldo fallan al mismo tiempo. En un escenario, un ataque ruso a las redes eléctricas de Ucrania desconecta una planta de energía nuclear de la red y luego ocurre un incidente de seguridad, como un incendio. Normalmente, si se corta la energía y los reactores tienen que cerrarse, existen sistemas de respaldo para enfriar la planta de energía: el OIEA recomienda una reserva de combustible de 72 horas, dijo Acton en un correo electrónico a WIRED. En tiempos de paz, esta ventana debería ser suficiente para que la red vuelva a estar en línea, o para la llegada de los bomberos, o al menos para repostar para encender los generadores de emergencia. En tiempo de guerra, la llegada de estas cosas no está garantizada. El riesgo de tal incidente sigue siendo muy bajo, escribió Actonpero en la guerra «lo inimaginable se vuelve bastante posible».

Chernobyl, conocido como el reactor de primera generación, utiliza grafito como «moderador» para ralentizar los neutrones y facilitar las reacciones en cadena de fisión. Pero el grafito se quemó, y cuando el grafito comenzó a arder, contribuyó a la dispersión de material radiactivo en el aire. Después del accidente, este diseño se suspendió en todo el mundo. Ahora, en Ucrania y en otros lugares, la mayoría de las plantas de energía nuclear tienen «reactores de agua a presión» que usan agua en lugar de grafito. Pero si bien los reactores de agua más nuevos son más seguros, persisten los riesgos si los operadores de la planta no pueden reparar el sistema de enfriamiento, ya que el agua calentada por las barras de combustible debe reemplazarse con agua fría.

«Si el sistema de enfriamiento no funciona, es una advertencia de desastre», dijo Bob Rosner, físico de la Universidad de Chicago y ex presidente del Boletín de Ciencias Atómicas. Él recuerda el accidente de Fukushima Daiichi en Japón en 2011, cuando un terremoto de magnitud 9.0 sacó los reactores de la red. El tsunami que siguió deshabilitó los generadores diésel de emergencia. Quedaron algunas baterías de repuesto, pero finalmente se agotaron. Dado que los reactores ya no podían funcionar con bombas de circulación, gran parte del combustible nuclear sin recubrimiento se derritió.

No ayuda que las plantas de energía nuclear de Ucrania estén envejeciendo, dijo Rozner. La mayoría de ellos fueron construidos en la década de 1980, allá por la época soviética; los únicos reactores que se han cerrado en el país son los reactores de Chernóbil. En particular, los reactores en Rovno, al noroeste de Kiev, están cerca o mejor que el estándar. límite de edad de 40 años(En los Estados Unidos, los operadores de plantas de energía a menudo pueden renovar sus licencias por otros 20 años después de las inspecciones y todo el mantenimiento necesario). Al considerar los riesgos de seguridad de la planta, es fundamental considerar un reactor sellado que contenga combustible nuclear. Por lo general, está hecho de acero, pero después de años de bombardeo con neutrones, el acero se vuelve quebradizo y puede agrietarse. Por esta razón, los reactores más antiguos, como la mayoría de Ucrania, necesitan un control constante, dijo Rosner.

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