Ciencia

El telescopio espacial James Webb in situ. Cargando ahora

Científicos en Navidad lanzó el telescopio espacial James Webb y lo envió a un millón de millas de la Tierra. Este verano, la maravilla de la tecnología comenzará a recopilar imágenes del espacio sin precedentes. Pero de vez en cuando, los investigadores de la NASA y sus homólogos europeos y canadienses acortan su trabajo para ellos.

Tienen un proceso de varios pasos para garantizar que los poderosos y costosos instrumentos del telescopio estén listos para recopilar datos con éxito sobre todo, desde planetas débiles hasta el universo distante. “Todo está según lo programado, pero estaremos ocupados durante los próximos seis meses. Hay mucho trabajo por hacer», dijo John Mather, científico senior de JWST en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

La parte más difícil probablemente ya esté hecha: la nave espacial despegó sin problemas y durante las próximas semanas desplegó delicadamente su enorme escudo solar en forma de cometa diseñado para proteger el calor y la luz del Sol, la Luna y la Tierra, y movió sus 18 segmentos de espejo hexagonal. para encontrar «Estamos increíblemente emocionados. El primer mes fue incómodo y, afortunadamente, la implementación se realizó sin problemas», dijo Analyn Schneider, gerente de proyectos de instrumentos infrarrojos medios (MIRI) de JWST en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Todo este tiempo, el telescopio ha estado en su lugar de estacionamiento dedicado en L2 Lagrange, donde equilibra la atracción gravitatoria del Sol y la Tierra (otras naves espaciales, incluido el Telescopio Planck de la Agencia Espacial Europea, han estado en la misma área). gravitacionalmente inestable, algo así como equilibrar una pelota en un cuenco invertido. La Web se alejará regularmente de L2, y cada pocas semanas se necesita una pequeña cantidad de combustible para hacerla retroceder. Pero aún queda mucho por hacer porque los científicos han maniobrado el telescopio para ahorrar combustible en el camino. El equipo de JWST ahora espera que funcione mucho más tiempo que los 5 a 10 años planificados, posiblemente tanto como sus predecesores, el Hubble y el Telescopio Espacial Spitzer. Paul tiene probablemente 20 años. Depende de qué tan bien podamos manejar nuestro auto inestable”, dice Mater.

Debido a que la nave espacial ya está muy lejos, Mater, Schneider y su equipo deben enviar y recibir señales de radio a través de la Red de Espacio Profundo de la NASA, un conjunto internacional de antenas gigantes operadas por JPL. Cuando un programador ingresa un comando y espera la confirmación de la nave espacial, esa señal puede transmitirse a través de una antena en el desierto de Mojave en California o, por ejemplo, en el este de Australia. Pero hay un pequeño retraso debido a la distancia. “Si sucede algo malo, no lo sabremos en cinco segundos”, dice Mater. minutos.)

Ahora que todo está en su lugar, el equipo de JWST comenzó el proceso de «poner en servicio» los instrumentos, instalar cámaras y detectores sofisticados y asegurarse de que funcionaran correctamente, dijo Schneider. La semana pasada, realizaron su primera prueba con una cámara infrarroja cercana (NIRCam), lo que permitió que los primeros fotones ingresaran a la cámara. En realidad, todavía no es una captura de imagen, pero es un paso hacia ella. Eventualmente, los científicos usarán NIRCam para descubrir nuevos planetas y observar algunas de las primeras galaxias.

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